És comú que ocorri malnutrició en persones majors perquè els costa empassar. A causa d’això, comencen a evitar menjars o a reduir les quantitats dràsticament. Això comporta a un dèficit de nutrients en l’organisme, amb els problemes de salut associats. A les dificultats per a empassar se’ls denomina disfàgia. Explicat de manera plana, disfàgia és tenir problemes perquè els aliments passin des de la boca cap a l’estómac.

Per a entendre la disfàgia és necessari saber com és el procés de deglució. És a dir, com fem que els aliments arribin a l’estómac. Es tracta d’un procés complex, que requereix utilitzar diverses estructures musculars amb una coordinació bastant gran. En cas contrari, els aliments poden anar per on no deuen, per exemple.

El procés de deglució compta amb tres fases: oral, faríngia i esofàgica. En la fase oral és en la qual masteguem. A força de picar el menjar amb les dents i amb ajuda de la saliva, formem el que es coneix com a bitlla alimentosa. En aquesta fase traslladem la bitlla cap a la faringe, on comença la següent.

La fase faríngia és precisament la que necessita una major coordinació. D’una banda, el nostre organisme tapa la nasofaringe i la laringe. Una vegada tapats, la bitlla passa a través de la faringe cap a l’esòfag, sense colar-se trossos en la tràquea ni en el nas.

Després d’aquesta fase, comença l’esofàgica. En l’esòfag es produeixen una sèrie de contraccions que van fent que la bitlla baixi cap a l’estómac. Allí, s’obre l’esfínter esofàgic i permet que l’aliment arribi a l’estómac.

No és difícil imaginar que qualsevol fallada en la coordinació, qualsevol infecció o malaltia, qualsevol problema per a fabricar la bitlla, produirà problemes en empassar. Es tracta d’un procés al qual estem molt acostumats, però que revesteix certa complexitat.